Meer genieten van betere wijn met wijnschrijver Bruno Vanspauwen

Uit het archief van de wijnschrijver

gerijpte artikels, columns, verhalen, reportages

Zij leerden ons volk Italiaans drinken

Beiden zijn afkomstig van Italiaanse ouders, die naar ons land emigreerden. Nu zijn ze twee belangrijke invoerders van Italiaanse wijn.

In 1979 stampte Calogero Licata een importzaak uit de grond die zich op Italiaanse wijn zou toeleggen. Dat was in die tijd niet evident: de Belgen dronken alleen Franse wijn, Italië was als wijnland slechts gekend door slechte chianti in rieten mandflessen. Vandaar dat Calogero ("Charly" voor de vrienden) ook Franse wijn in zijn assortiment opnam, en hij noemde zijn firma "Vino-vin Licata". Een financiële mislukking kon hij zich immers niet veroorloven, daarvoor had hij teveel gezien hoe hard zijn Siciliaanse ouders hadden moeten werken.
"Ik leef in de luxe van Italiaanse topwijn", zegt hij daar nu over, "Maar mijn ouders hebben bittere armoe gekend."

Zijn vader, die verplicht soldaat was geweest in het leger van Mussolini, had in een Engels gevangenkamp gezeten. In 1946 emigreerde hij naar België omdat er in Sicilië geen werk was. In ons land kwam hij vele honderden meters onder de grond terecht, in de mijnen van Marcinelle. Hij heeft de grote mijnramp daar gekend, hij trad er nog als redder op. Moeder Licata overleed toen ze pas 43 was.
"Bij ons kwam er altijd Italiaanse wijn op tafel", vertelt Charly, "Dat was onze link met ons geboorteland. Maar we hadden geen geld om ons dure flessen te permitteren."
Hijzelf werd semi-prof bij voetbalclub Tilleur, en werkte daarnaast in de staalindustrie rond Luik. Maar: "Ik wilde iets anders doen met mijn leven."

Hij begon Italiaanse wijn in te voeren vanuit Luik, later verhuisde hij naar Hasselt met zijn Vlaamse echtgenote: "Gelukkig deed ik er de eerste tien jaar Franse wijn bij, want zowel de particulieren als de horeca waren absoluut niet klaar voor Italiaanse wijn, zeker niet als die tegen dezelfde prijs als de Franse werd verkocht. Niemand geloofde dat Italië even goede wijnen als Frankrijk had."

Dat is vandaag helemaal anders: wereldwijd heeft Italië de wijnliefhebbers overtuigd van haar capaciteit om topwijn te produceren. Licata verkoopt nu jaarlijks een half miljoen flessen in de Benelux en heeft 400 referenties in zijn portfolio, waaronder flessen die meer dan 100 euro kosten. De zaak telt 11 voltijdse medewerkers en 10 zelfstandige verkopers. Zoon Laurent, gediplomeerd sommelier, verzekert de opvolging.

Tien jaar na de oprichting van Licata kon een andere Italiaan evenmin weerstaan aan zijn passie voor Italiaanse wijn. Toni Etneo, geboren in 1957 in Houthalen, was het derde kind in een familie van zeven, zijn ouders waren afkomstig uit Puglia in de "hiel" van Italië. Ze waren eveneens na de Tweede Wereldoorlog naar België uitgeweken: zijn vader ging werken in de mijnen van Houthalen, zijn moeder in de koekjesfabriek De Beukelaer in Herentals. Net zoals bij Charly kwam er in de familie van Toni altijd eenvoudige Italiaanse wijn op de tafel. Na 25 jaar keerden zijn ouders terug naar hun geboortestreek, omdat Toni's vader aan stoflong leed. Door het gunstige klimaat daar verbeterde zijn gezondheid.

Zijn broers en zussen verhuisden mee, maar Toni bleef in ons land, samen met één broer. Op zestienjarige leeftijd ging hij werken in een chemisch bedrijf, in zijn vrije uren werkte hij als sommelier: "Ik hoorde van klanten toen zo vaak dat Italiaanse wijn minderwaardig was, dat ik absoluut het tegendeel wilde bewijzen."
In de jaren negentig, middenin de "boom" van de wijnen uit de Nieuwe Wereld, opende Toni een wijn- en delicatessenwinkel in Hasselt. Intussen is die geëvolueerd tot een importzaak die zich alleen op Italiaanse wijn toelegt, met 12 voltijdse medewerkers.

www.licata.be
www.svi.be